以供奉佛像为本尊的是寺庙(或称寺院),而祭祀神灵的殿堂则称为“神社”。神社是神道的信仰中心,日本人的精神图腾,与日本人民生活密切相连。日本人每年新年都会到神社参拜,通过捐献、祈求和求签等途径希望在新的一年里吉祥如意,幸福平安。除此之外,在如相亲、考试、怀孕等重要的时刻,日本人也都喜欢到神社购买相对的守护符以求平安。shen1

说起神社的代表性建筑,应该就是“鸟居”吧。离鸟居不远的拜殿前,有相当于金刚力士位置的守护兽狛犬。而本殿位于拜殿最深处,因此从外头几乎看不见。神社里不焚香,朝拜者在拜殿前拉响铃铛,拍手两次之后再合掌礼拜。shen2

神社最大的特征,应该就是有森林环绕四周。虽然许多寺庙似乎也可以说是被森林围绕,但是从神社周围的“镇守之森”这个说法看来,神社与其周遭的大自然,有着更密不可分的关系。毕竟日本古老的神灵,就是大自然本身。日本人认为所有的山川草木都住有神灵,并能感受它们的存在。shen3

日本的神社信仰,是以万物有灵论为基础,拜的是神灵化的万物。从高山、大树、奇石、瀑布、海洋、田地、太阳、火、雷、各种动物到祖先的神灵,都可以成为祭祀崇拜的对象,所以,日本的神道教有“八百万神”之说。日本的神社起源甚早,大大小小的神社广布各地,不仅深深的融入了日本人民的精神文化生活之中,也吸引了很多外国人的注意。